Upea tarina: Mestis-konkari Liigan vakiokasvoksi 27-vuotiaana – viime kauden kova työ käännekohta: ”En päässyt etenemään – sitten tuli helpottava soitto”

Harva tuskin olisi osannut ennustaa esimerkiksi vielä ennen liigakauden alkua, että sarjan vakiokasvoksi vasta 27-vuotiaana murtautunut Joel Olkkonen tulee olemaan Lappeenrannan SaiPan yksi kärkipakeista.

Nyt niin kuitenkin on, kiitos viime kauden kovien töiden. Talvi Mestiksen Ketterässä päävalmentaja Maso Lehtosen koulussa oli käännekohta pelaajalle, jolla oli edessään kaksi vaihtoehtoa: Nousu joko Liigaan tai lähtö ulkomaille.

Ensimmäinen toteutui, ja Mestiksessä kaudet 2015-20 luutinut pelaaja nousi Liigan eliittiin.

– Noh… Eliitti ehkä särähtää korvaan, mutta tosi hyvä näin, Olkkonen virnistää puhelinlinjojen läpi viitaten murtautumiseen Liigaan.

– Alla oli tosi pitkä pätkä Mestistä ja viime kauden jälkeen oli sellainen tunne, että Mestis alkaa riittämään pikkuhiljaa. En päässyt etenemään oikein mihinkään, mutta sitten SaiPasta tuli helpottava soitto. Ne oli kiinnostuneita ja tartuin saman tien siihen. Se oli vapauttavaa, puolustaja huokaa.

– Viime kauden jälkeen oli sellainen tunne, että Mestis alkaa riittämään pikkuhiljaa.

– Oli sellainen ajatus, että nyt tai ei koskaan on näytettävä, että kuulun tähän sarjaan ja pystyn pelaamaan hyvällä tasolla.

Jos portit Liigasta eivät olisi auenneet, olisi viime kaudella Ketterän 48 pelissä komeat tehot 5+22=27 (+4) tehnyt pakki lähtenyt siis Suomesta muualle.

– Ei mulla siis esimerkiksi lopettaminen ole ollut mielessä. Ulkomaat oli vaihtoehto, mutta hyvä, että tuli SaiPasta tarjous.

Lehtosen kova koulu

Tämän kauden 12 pelissä tehot 1+3=4 (-2) tehnyt pakki on pelannut SaiPan puolustajista kolmanneksi eniten ottelukohtaisella keskiarvolla 21.54. Tilasto vääristää, sillä kärki David Bernhardtin takana on kakkosena vain kahdessa ottelussa luutinut pikalaina Urho Vaakanainen.

Liigan vakipaikan eteen hyvinkääläiskasvatti teki Lehtosen kanssa viime kaudella kovan työn Ketterässä.

– Onhan Olkkonen aina osannut pelata. Viime vuonna Joel kiinnitti entistä enemmän huomiota omaan fysiikkaansa, Ketterän mestariluotsi valaisee, ja jatkaa:

– Onhan Olkkonen aina osannut pelata.

– Kevennettiin vähän runkoa ja hankittiin keskivartaloon lisää jämäkkyyttä.

Olkkonen puolestaan kertoo, että Lehtonen kyseli pelaajalta tämän kehityskohteiksi mieltämiä seikkoja.

– Niitä ruvettiin sitten parantamaan. Ne oli tärkeimmät just, että saatiin tasapainoa ja voimaa keskivartaloon. Saatiin treenattua niitä aika hyvin, eri variaatioillakin. Siitä oli kyllä tosi paljon hyötyä.

Lehtonen on luotsannut Ketterän Mestiksessä ja Suomen Cupissa mestariksi. Vaikka Olkkonen itse itsensä ykköskehittäjä onkin, kiittelee pakki myös sankariluotsia.

– Mulle viime kausi oli tosi iso henkilökohtaisesti, että pääsisi Mestiksestä pois.

– Totta kai menee kiitosta Masolle. Mulle viime kausi oli tosi iso henkilökohtaisesti, että pääsisi Mestiksestä pois. Maso oli mun tukena, antoi vastuuta ja palautetta. Siitä oli valtavan iso apu.

Vahvalle pelaajalle ansaittu vakipaikka

Puhuminen liigapaikan sinetöimisestä saa syksyn positiivisen yllättäjäpelaajan hymyilemään.

– Se on sitä, mitä on tavoiteltukin. Totta kai mulla on näytönpaikkoja koko aika ja otan tämän siltä kantilta, että jokaisessa pelissä pitää näyttää parastaan, että ansaitsee paikan!

– Hyvin tuli alkukaudesta peliaikaa, siihen pitää olla tyytyväinen. Mutta samalla pitää olla peliajan arvoinen, että vastuuta saa jatkossakin.

Jotain noin 190 senttisen ja reilut 90 kiloisen pakin raameista kertoo joulun alla pelatun HIFK-ottelun eräs suoritus. Pelaaja ajoi isäntien Niilo Halosen maalille laidasta väkisin kiekon kanssa – ja vaikka vauhti oli kova, onnistui puolustaja väistämään vahdin jyräämisen mentyään itse päin tolppaa.

– Pitää olla peliajan arvoinen, että vastuuta saa jatkossakin.

Kun Halonen olisi lähtenyt maata kiertävälle radalle mahdollisen töötin takia, on Olkkosella todistetusti voimaa, pelisilmää, ja niin on kyllä tasapainon hallintakykyäkin. Tilanteen jälkeen Halonen kävi antamassa palautetta SaiPa-pakille hyvästä työstä.

– Noi on ehkä niitä pääkopan hommia. Kun pelasin Hämeenlinnassa muutaman pelin kolme-neljä vuotta sitten, niin en uskaltanut. Nyt tällä kaudella on uskaltanut tuoda omia juttuja ja yrittää, ettei pelkääkään virheitä.

– Hyökkäyspelin ylipäänsä näkisin mun yhtenä vahvuusalueista. Tuon kiekkoa ylös ja pelaan monipuolisesti, pelaaja jatkaa kysyttäessä tämän profiilista.

Outo kausi

Viime perjantain HIFK-peli tuli SaiPan ohjelmaan totaalisena yllätyksenä, kun ensiksi Liiga tiedotti joulukuun alussa alkaneen koronatauon jälkeen pelien jatkuvan vasta tapaninpäivänä.

– Totta kai oli erikoiset lähtökohdat, tuli paljon uutta: Ei ollut katsojia ja kokomaskitkin oli ekaa kertaa käytössä. Alkukankeuden jälkeen siihen pääsi mukaan hyvin. Nyt ollaan taas tauolla. On tämä erikoista, mutta pitää sopeutua.

Ennen joulua pelanneet Pelicans, TPS, SaiPa, HIFK ja Tappara saivat siinä mielessä hyvää, että näille laumoille ei tullut liki kuukauden taukoa peleistä kesken normaalisti kiivaimman kauden.

– Joo ei sellainen tauko ole hyvä juttu ammattilaisurheilussa tietenkään. Mutta plussana on se, että saatiin treenattua tosi laadukkaasti. Saatiin hiottua omia juttuja, se oli positiivista!

– Mutta totta kai on mukava pelata.

Tyhjille katsomoille pelaaminen on Olkkosen mukaan sanalla sanoen erikoista.

– Ja se oli vielä mun eka peli tyhjille katsomoille. Oli Nordis kyseessä, ja siellä on tottunut, että väkeä on hallissa. Kaukalossa piti miettiä, että mitä huutaa, kun se kaikuu sitten koko hallille…

– Kokemuksena… No, ihan jees. Toivotaan, ettei ihan hirveesti tarvitse pelata tyhjille katsomoille, pakki hymähtää.

HPK:ssa Olkkosen liigaura ei lähtenyt lentoon. ARKISTOKUVA: Juha Tamminen.

Hyvä meno

Liigan otteluohjelma muuttuu koko ajan, katsojia on vähän tai ei yhtään, seurat ovat taloudellisesti pulassa enemmän ja vähemmän, eikä pirun koronavirusarkea ole vieläkään selätetty. Kaiken ”kruunuksi” SaiPan luotsi Tero Lehterä lomautettiin äskettäin.

Näinköhän Ville Hämäläisen luotsaamassa SaiPa-leirissä hymyilyttää nyt yhtään?

– Muutoksiin ja muihin nähden näkisin, että ollaan jonkin verran jopa pystytty kehittämään peliä. Kopissa ilmapiiri on pysynyt tosi hyvänä. Sen suhteen ei ole näkynyt taantumaa tai muuta – kaikki ovat iloisin mielin ja painavat hommia päivittäin. Niin tietysti pitääkin. En ole nähnyt ilmapiirissä ongelmia.

– Ihan hyvää kuuluu mullekin. Toki nää on poikkeuksellisia aikoja, eli ei tietenkään ihan normaalia kuulu. Se, että on päästy pelaamaan, auttaa. Välipäivinä meillä on kolme peliä, kiva päästä pelaa.

– Muutoksiin ja muihin nähden näkisin, että ollaan jonkin verran jopa pystytty kehittämään peliä.

Vain kolmen pisteen päässä jatkopaikasta oleva SaiPa kohtaa sunnuntaina KalPan kotonaan ja maanantaina HPK:n vieraissa sekä taas keskiviikkona KalPan – nyt Kuopiossa. Jää-Ahmojen kasvatti puhuu tulevaisuudesta, eli sekä unelmistaan että tavoitteistaan rohkeasti.

– Suomen mestaruus olisi varmasti ihan hemmetin hienoa voittaa, varsinkin SaiPan kanssa. Se olisi aika valtava unelma.

– Oma henkilökohtainen tavoite on, että pääsisin näkemään, missä oman potentiaalin raja menee. Oon 27-vuotias, niin tässä pitäisi alkaa pikkuhiljaa tapahtumaan. Mutta kehitysvaraa on tosi paljon ja haluan nähdä, mihin se loppuu.

Suomalainen kiekko on tarjonnut upeita tarinoita lähivuosina – mainittakoon vaikkapa liigalegenda Kristian Kuuselan nouseminen maailmanmestariksi 36 vuoden iässä.

– Haluan ajatella, ettei tässä ole liian myöhästä. Myöhemmällä iällä pystyy nousemaan. Se on ehdoton tavoite, että saa nähdä, mihin rahkeet riittää.

Liigan ne tuntuvat riittävän heittämällä. Onko SaiPa käyttänyt jo ensi kauden option?

– Suomen mestaruus olisi varmasti ihan hemmetin hienoa voittaa, varsinkin SaiPan kanssa.

– Sanotaan näin, että katotaan sitä asiaa myöhemmin. Ei oo mitään paljastettavaa sen suhteen, Olkkonen veistelee.

Jääkiekonkin pariin pelaaja palaa myöhemmin, kun nyt edessä on pieni huili joulun ajan.

– Ollaan ihan pienellä porukalla avopuolison vanhemmilla Kuopiossa, joulupäivänä takaisin Lappeenrantaan ja siitä alkaa normiarki. Ihan kevyesti mennään joulu.

Mestiksessä 198 runkosarjan peliä pistein 29+79=108 (+15) pelannut ja päälle 26 pudotuspeliottelua tehoin 1+9=10 (-9) luutineesta Suomen Cupin mestarista ja Mestiksen pronssimitalista kuullaan jatkossakin taatusti.

– Ehdottomasti hieno tarina, että aina ei tarvi olla kiire, ja kuinka pienistä asioista ne läpimurrot on välillä kiinni, pelaajan ex-luotsi Lehtonen lopettaa.